Biorrefinerías

Las biorrefinerías son instalaciones que de un modo sostenible transforman biomasa en un amplio espectro de productos energéticos, alimentos, piensos, fertilizantes y bioproductos o bio-based products.

Estas instalaciones, que ya son una realidad emergente en algunos países (Daniel Morán en su blog sobre Biorrefinerías es una excelente fuente de información sobre ello), requieren aún de un desarrollo científico y tecnológico que les permita superar sus limitaciones actuales, para convertirse en verdaderas instalaciones industriales ambientalmente sostenibles, generadoras de empleo y que supondrán el principal motor de desarrollo de la Bioeconomía.

La biomasa es la materia prima de una biorrefinería del mismo modo que el petróleo es la de una refinería tradicional. En las biorrefinerías, la materia prima son recursos biológicos como los cultivos tradicionales, residuos orgánicos de origen agrícola, ganadero, forestal, industrial o urbano, o incluso microalgas.

Para conseguir esta amplia gama de productos las biorrefinerías integran en una misma instalación distintos procesos que pueden ser físicos, químicos, termo-químicos o biotecnológicos. Los productos intermedios que se generan tras las trasformaciones primarias de la biomasa, se denominan “plataformas” a partir de las cuales se aplican procesos de transformación o refinado secundarios hasta alcanzar los productos finales.

Productos finales obtenidos en una Biorefinería

  • Productos bioenergéticos: electricidad y/o calor, biocombustibles sólidos,  líquidos como el biodiesel o el bioetanol, y gaseosos como el biogas.
  • Productos no energéticos:
    • alimentos,
    • piensos,
    • fertilizantes,
    • “bioproductos” (o bio-based products en inglés), versión “bio” de numerosos productos de consumo o materiales de origen fósil:
      • bioplásticos,
      • biosurfactantes,
      • biolubricantes,
      • bioadhesivos, etc.
    • En este grupo de bioproductos también se incluyen compuestos sencillos denominados bioquímicos (o biochemicals en inglés) que bien se venden como commodities químicas a otras industrias como ladrillos químicos o building blocks para ser transformados en bioproductos.

Los productos finales de las biorrefinerías pueden bien sustituir a productos ya existentes en el mercado (también conocido como drop-in), generalmente de origen fósil, o bien convertirse en nuevos incorporando funcionalidades diferentes o mejoradas (también conocidos como ex novo).  A corto plazo el desarrollo se estima que se producirá mayoritariamente en el nicho drop-in.

Los retos tecnológicos principales a los que se enfrenta el concepto biorrefinería suponen desarrollar la catálisis (química y enzimática), biotecnología, nuevos procesos (incluyendo operaciones de separación y purificación) y la intensificación, así como la optimización y escalado de los mismos. Para conseguir una implantación comercial de las biorrefinerías sería necesario, entre otras cuestiones, disminuir los costes asociados e incrementar la eficiencia de las conversiones a bioenergía y bioproductos, proceso estrechamente vinculado con la investigación y la innovación.

Por otro lado, la modificación de determinadas políticas públicas se considera un impulso esencial para el desarrollo de las biorrefinerías en España, yendo un paso más allá de los incentivos con los que ha venido contando el uso de la biomasa para generación de energía y biocarburantes. Es decir, se requiere una estrategia pública que incentive el aprovechamiento integral de la biomasa siguiendo la estrategia de Economía Circular.

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